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febrero 2019

Airbus le corta las alas al A380 y decide finalizar su producción

Un A380 de Emirates dándose el piro

Tras años intentando colocarlo a aerolíneas en un mercado que claramente está optando por vuelos punto a punto en aviones más pequeños como el mismo A350 o los Boeing 777 y 787, y con la reducción de unidades del último pedido pendiente de Emirates, Airbus se ha visto obligada a anunciar el fin de la producción del Airbus A380. Llegará en 2021, cuando Airbus termine de entregar los 14 a los que ha quedado reducido el pedido final de 53 que tenía Emirates.

Así que al final Airbus habrá entregado unos 250 ejemplares de los aproximadamente 1.500 que inicialmente preveía vender.

De todas formas aún quedan años y años antes de que este avión, el más grande avión de pasajeros de la historia, deje de volar, pues su entrada en servicio se remonta a tan sólo octubre de 2007.

El cierre de la producción del A380 no es precisamente una sorpresa, pero afectará a entre 3.000 y 3.500 puestos de trabajo. Afortunadamente el enorme éxito del A320neo, del que no parecen ser capaces de fabricar suficientes como para satisfacer la demanda, compensará parcialmente este hecho.

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El rover Yutu 2 consigue recorrer más distancia sobre la superficie de la Luna que su predecesor

Yutu 2 visto por el aterrizador de la misión
Yutu 2 visto por el aterrizador de la misión - CLEP/CNSA

Poco antes de entrar en reposo para pasar su segunda noche lunar Yutu 2, el rover de la misión china Chang'e 4 a la cara oculta de la Luna, alcanzaba los 120 metros recorridos, lo que lo pone por delante de Yutu, el rover de la misión Chang'e 3, que sólo pudo recorrer 114 metros antes de quedar inmovilizado.

Eso sí, Yutu quedó inmovilizado al principio de su segunda noche lunar, con lo que los responsables de la misión estarán esperando con un cierto nerviosismo el nuevo amanecer para ver si los cambios realizados en su diseño han sido suficientes como para que no sufra el mismo destino que su predecesor.

Yutu 2 lleva a bordo una cámara instalada sobre un mástil que le permite girar 360º para obtener imágenes en el rango visible; un radar capaz de «mirar» bajo la superficie de la Luna con una resolución de 30 centímetros para un alcance de 30 metros y de 10 metros para un alcance de 100; un espectrómetro para identificar los materiales de la superficie y las trazas de gases que se pueda encontrar; y un analizador de átomos neutros que le permite estudiar la forma en la que el viento solar interactúa con la superficie de nuestro satélite.

El aterrizador visto por Yutu 2
El aterrizador visto por Yutu 2 - CLEP/CNSA

El objetivo global de la misión –el aterrizador lleva otros cuatro instrumentos si no contamos la cámara que va en su parte inferior y que sólo se utilizó para grabar el vídeo del aterrizaje– es hace un estudio de la edad y composición de una zona de la Luna totalmente inexplorada: no hay que olvidar que Chang'3 4 es la primera misión de la historia en haberse posado en el lado oculto de la Luna.

***

En otra noticia relacionada con la misión la Unión Astronómica Internacional ha anunciado que el sitio de su aterrizaje pasa a recibir la denominación oficial de Statio Tianhe, Estación Tianhe, tal y como puede leerse en IAU Names Landing Site of Chinese Chang’e-4 Probe on Far Side of the Moon.

Statio Tianhe y alrededores
Statio Tianhe y alrededores

Tianhe es un antiguo nombre chino para la Vía Láctea, que en el cuento tradicional chino del vaquero y la tejedora es el Río de plata que los separa pues son desterrados a ambos lados del río a causa de su amor prohibido. Pero una vez al año, en el séptimo día del séptimo mes lunar, una bandada de urracas forma un puente que les permite reunirse durante un día. El nombre de ese puente es Queqiao, que es precisamente el nombre del satélite que hace de relé de comunicaciones entre el aterrizador y el contro de la misión.

La UAI también ha puesto nombre a tres cráteres que rodean el punto de aterrizaje: Zhinyu, Hegu y Tianjin. Zhinyu y Hegu son la tejedora y el vaquero del cuento, que además dan nombre en chino a dos de las estrellas del triángulo de verano, Vega y Altair. Tianjin es Deneb, la tercera estrella del triángulo.

Finalmente, el pico central del Cráter Von Kármán, en el que ha aterrizado la misión, ha recibido el nombre de Monte Tai, que es una de las cinco grandes montañas chinas.

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Termina el despliegue de la sonda InSight de la NASA en Marte

The gang’s all here: my seismometer, its cover, and now the heat flow probe! It’s no easy task to set up such sensitive instruments on the surface of another world. Together we’ll unlock some of #Mars’ deep secrets. pic.twitter.com/77nGAaBi6L

— NASA InSight (@NASAInSight) 13 de febrero de 2019

Tal y como estaba previsto a las 19:18, hora peninsular española, del 12 de febrero de 2019 el brazo robot de la sonda InSight de la NASA colocaba el instrumento HP3 sobre la superficie de Marte, completando así el despliegue de la misión.

Conocido como «el topo» se trata de una sonda dotada de un mecanismo percutor que le permitirá introducirse hasta 5 metros bajo la superficie de Marte. Lleva un sensor de temperatura en su extremo pero el cable que la une a su «estación base» lleva sensores de temperatura cada 10 centímetros, lo que unido a otro sensor de temperatura en la superficie permitirá estudiar la conductividad térmica de la corteza marciana, aunque sea a un nivel muy local.

Las vibraciones que cause al funcionar no sólo no afectarán al sismómetro de la misión, que a fin de cuentas sobrevivió sin problemas al lanzamiento y al aterrizaje, sino que además ayudarán a terminar de calibrarlo. También servirán para estudiar el subsuelo de la zona de aterrizaje de la misión.

InSight, de Interior Exploration using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport, en español, Exploración Interior utilizando Investigaciones Sísmicas, Geodesia y Transmisión de Calor, tiene como objetivo primario determinar por primera vez si hay actividad sísmica en Marte, la cantidad de calor que emana de su interior, y estimar el tamaño de su núcleo y si este es líquido o sólido. El objetivo secundario de la misión es estudiar la geofísica, la actividad tectónica, y el impacto de meteoritos en Marte.

Está en Twitter como @NASAInSight; SEIS, el sismómetro, tiene su propia cuenta en @InSight_IPGP.

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La NASA da por terminada la misión de Opportunity

Dejando huellas

Ocho meses después de haber perdido el contacto con él y después de haberlo intentado todo y un poco más para recuperarlo la NASA por fin ha tenido que aceptar que la misión de Opportunity ha terminado.

Pero vaya misión. Diseñado para durar 90 días marcianos y recorrer 1.000 metros al final la misión ha durado 5.352 soles en los que ha recorrido algo más de 45 kilómetros –un récord absoluto fuera de nuestro planeta– estudiando la superficie del planeta en búsqueda de indicios que indicaran que en el pasado existió agua en estado líquido sobre su superficie… aunque en realidad Opportunity tuvo mucha suerte porque ya en el cráter en el que aterrizó encontró unas esferas de hematita que, por todo lo que sabemos, sólo se forman en presencia de agua.

Su lugar de descanso está, muy apropiadamente, en el Valle de la Perseverancia. Se une a su gemelo, Spirit, que fue dado por perdido en 2011.

Pero el legado de ambos, tanto en forma de lo que ha aprendido su equipo a nivel técnico como en cuanto a la cantidad de datos científicos que ha enviado de vuelta a la Tierra, durará años.

#LoveYouOppy. Has sido un magnífico compañero de aventuras.

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A Opportunity se le acaba el tiempo y a su equipo las ideas para intentar despertarlo

Opportunity en Marte
Imagen: NASA/JPL Caltech/Cornell/ASU/James Sorenson - Modelo de Opportunity: NASA/Jpl Caltech/Christian A. López - Composición: Seán Doran

En junio de 2018 una densa tormenta de polvo cubrió la zona de Marte en la que está el rover Opportunity, dejándolo sumido en la oscuridad durante semanas. Esto impidió que sus paneles solares recargaran las baterías, con lo que tras una última comunicación con el control de la misión el 10 de junio el vehículo no ha vuelto a dar señales de vida.

La esperanza era que cuando en septiembre la tormenta terminó por aclararse los paneles solares pudieran volver a generar la suficiente electricidad como para que Opportunity despertara, pero no fue así. Y tampoco respondió a los comandos que le enviaron para que lo hiciera. Luego la esperanza era que los vientos correspondientes a la temporada de verano pudieran limpiar los paneles para que, de nuevo, produjeran la suficiente electricidad y Spirit despertara. Pero de nuevo no fue así aunque la NASA siguió intentándolo.

En total desde que el cielo sobre Opportunity se ha aclarado ha habido más de 600 intentos de comunicación sin resultado.

Así que en las últimas semanas el equipo de la misión está enviando comandos un poco a la desesperada para ver si consiguen que despierte, aunque cada vez tiene menos pinta de que vaya a hacerlo. De hecho son comandos que intentan sacar al rover de situaciones que el equipo tiene serias dudas de que hayan podido pasar.

6.5 hours of “Hail Mary” commanding today with DSS-26 out of GDSCC ... pic.twitter.com/ZzwYOv8PB3

— Michael Staab (@AstroStaab) 5 de febrero de 2019

En palabras de Steve Squyres, el investigador principal de la misión:

Aún no me he dado por vencido. Tenemos una lista de cosas que intentar, y no pararemos hasta que hayamos probado todo lo que hay en ella. Pero estamos llegando al final de la lista, así que va siendo el momento adecuado para empezar a pensar en estas cosas. En cuanto a cómo me siento, realmente me siento bien… Es una muerte honorable. No son inmortales. Sabes que tarde o temprano los perderás. Hacer que una misión de 90 días dure 15 años y que luego termine como consecuencia de una de las tormentas de polvo más feroces que han azotado Marte en mucho tiempo nos permite irnos con la cabeza bien alta. La misión ha superado con creces mis expectativas.

Pero Squyres también dice que no tienen más ideas que probar si este último lote de comandos falla. Así que en las próximas semanas –o días– los responsables de la NASA tendrán que tomar la decisión de qué hacer. Y la decisión más racional es a estas alturas declarar el fin de la misión, una misión extraordinariamente exitosa.

Sólo que es una decisión dolorosa. Y si a los espaciotrastornados nos va a doler no puedo imaginar lo que sentirán los miembros del equipo por mucho que en el futuro se puedan incorporar a otras misiones.

#WakeUpOppy #OppyPhoneHome

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Ultima Thule ha resultado ser mucho más plano de lo que parecía

BREAKING 2014 MU69 (nicknamed #UltimaThule), is not, as it turns out, quite so round as initially anticipated. Images from @NASANewHorizons confirm the highly unusual, flatter shape of the #KBO: https://t.co/yaAZx8XQqO pic.twitter.com/JQlLiL9Hxq

— Johns Hopkins APL (@JHUAPL) 8 de febrero de 2019

Las primera imágenes que recibimos de Ultima Thule –oficialmente 2014 MU69– después de que lo visitara la sonda New Horizons de la NASA parecían indicar que estaba formado por dos objetos más o menos esféricos. De ahí que se le empezara a comparar con un muñeco de nieve.

Pero tras analizar algunas de las imágenes tomadas desde el otro lado de Ultima Thule los científicos de la misión han descartado esa imagen porque aunque están a contraluz, con lo que la superficie del cubewano está a oscuras, el estudio de las estrellas que quedan tapadas por él en esas imágenes indica que los dos objetos son mucho más planos de lo que se pensaba.

Ultima, el trozo grande, en concreto, es más bien como una tortita –aunque sea una tortita de varios kilómetros de grosor– mientras que Thule, el trozo pequeño, tiene la forma de una nuez abollada.

Despegue del cohete

Más allá de la curiosidad que puede representar la forma de los dos lóbulos de Ultima Thule lo realmente importante es que no encajan mucho con nuestros modelos sobre la formación de planetas. Aunque hasta hace poco, mientras pensábamos que los dos eran mucho más redondos, a lo que ayuda que, por casualidad, la New Horizons se aproximaba a ellos desde arriba, lo que camuflaba lo plano que es Ultima, creíamos que sí.

Pero es lo que tiene «acer la cencia», que muchas veces nos topamos con resultados que nos sorprenden. Y esos resultados suelen ser más interesantes que los que coinciden con lo que esperábamos. Desde luego nadie se esperaba que Ultima Thuñe tuviera la forma que tiene.

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Un tribunal suizo declara en bancarrota a Mars One

Para sorpresa de prácticamente nadie –y para el que menos para Bas Lansdorp, su fundador– un tribunal suizo ha declarado en bancarrota a Mars One. Se ve que no sirvió de nada que la comprara una empresa de pagos vía teléfono móvil.

Mars One era un proyecto irrealizable para la colonización de Marte por parte de la iniciativa privada que iba a hacer su primer lanzamiento con cuatro personas en 2023. Pero nadie sabía muy bien con qué cohetes y naves tripuladas. Y parecía poco probable que esa idea de financiar todo el invento emitiendo un reality por televisión fuera a funcionar por mucho que las estimaciones fueran de sólo 6.000 millones de dólares para el primer lanzamiento y de 4.000 para los consecutivos. Enviar a Curiosity a Marte costó unos 2.500 millones de dólares. Y eso que Curiosity ni come ni respira. Lo de que el viaje a Marte fuera sólo de ida era lo de menos.

Así que allá van los ambiciosos planes de Lansdorp, que por supuesto no han sobrevivido al contacto con la realidad. y las ilusiones –y el dinero de quienes creyeron en él y pagaron por pasar unas pruebas de selección para poder ir a Marte. De hecho todo se parecía bastante a un esquema piramidal.

Igual que nunca me creí que Mars One fuera a lanzar nada tampoco creo que los que hayan puesto su dinero en este «negocio» vayan a poder recuperarlo jamás.

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La mía, la mayor… ¡quiere estudiar informática!

Un año más la Cátedra de Cultura Científica de la UPV/EHU se une a la celebración del Día Internacional de la Mujer y la Niña en la Ciencia. En 2019 lo hace con un vídeo en clave de humor –aunque casi podría ser calificado como humor negro– que indice en la gran diferencia que hay entre chicos y chicas en el acceso a carreras de ingeniería y en la incidencia de los estereotipos en esa brecha:

La UNESCO publicó en 2017 el informe Descifrar el código: la educación de las niñas y las mujeres en ciencias, tecnología, ingeniería y matemáticas (STEM), en el que se analizan los factores que dificultan o facilitan la participación, logros y progreso de las mujeres en las disciplinas científicas y tecnológicas, así como las medidas que pueden promover el interés de las chicas en los correspondientes estudios.

Según el informe, la decisión de muchas de ellas de no cursarlos es la consecuencia de un sesgo de auto-selección derivado de las circunstancias en que se han socializado. En la elección de la carrera incidirían estereotipos transmitidos a las niñas consciente o inconscientemente, principalmente en el entorno familiar pero también en contextos sociales más amplios.

Las características del ámbito escolar también parecen ser importantes pues la elección por las chicas de carreras del campo científico y tecnológico se ve favorecida por la presencia en el personal docente de profesoras en esas materias. Porque la profesoras -las buenas sobre todo- constituyen modelos de referencia que promueven la elección por las chicas de esos estudios.

Los datos son contundentes: tan solo un 25% de quienes se matriculan en estudios tecnológicos en la UPV/EHU -ingenierías, principalmente- son chicas. Ese porcentaje contrasta sobremanera con el de quienes lo hacen en ciencias de la salud (75%). Y también se diferencia, aunque no en una medida similar, de quienes cursan estudios de letras y artes (60%), ciencias sociales y jurídicas (57%) y ciencias experimentales y naturales (50%). Aunque seguramente esos porcentajes son diferentes de los de otras universidades en España o en otros países occidentales, lo más probable es que en todos ellos se produzcan diferencias de ese tipo y similar magnitud. Porque el fenómeno que describe es de carácter muy general.

Y no se trata sólo de promocionar la igualdad de oportunidades entre hombres y mujeres en el ámbito científico –lo que no es poco– sino también promover una mayor extensión de la cultura científica, pues ello favorece la existencia de una ciudadanía más libre y capacitada para incidir en su propio destino y en el de la sociedad a la que pertenece.

Mi hija quiere ser ingeniera ha contado con la colaboración de Iberdrola y ha sido producido por K2000 con la dirección de Aitor Gutiérrez sobre un guion de José A. Pérez Ledo.

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El complejo de lanzamiento de los Ariane 6 en enero de 2019

Una nueva actualización del proceso de construcción del complejo de lanzamiento desde el que Arianespace espera empezar a lanzar los Ariane 6 en 2020, así que no les queda mucho tiempo para completarlo. En este caso se corresponde a enero de 2019.

Se ve en primer lugar la torre de servicio móvil, que protege el cohete y da acceso a él hasta muy poco antes del lanzamiento, cuando es retirada. Sigue con el edificio de ensamblado, en el que los distintos componentes del cohete se ensamblan en horizontal, salvo la carga útil que se añade al final cuando ya ha sido puesto en vertical. Viene luego la plataforma de lanzamiento propiamente dicha y, aunque no llevan rótulo, los dos enormes deflectores diseñados para alejar las llamas del cohete.

La tarea de los deflectores se ve apoyada por la inyección de miles de litros de agua debajo del cohete durante el lanzamiento para crear miles de metros cúbicos de vapor de agua. Su objetivo no es apagar las llamas sino atenuar las vibraciones sonoras. Son tan fuertes que pueden poner en peligro la integridad física de un cohete. De ahí la torre de agua.

Al final del vídeo se ven los futuros depósitos de hidrógeno y oxígeno líquidos que usarán como combustible la primera y segunda etapas del Ariane 6, aunque según las necesidades del lanzamiento usará también dos o cuatro propulsores extra de combustible sólido, y algunas de las instalaciones de servicio.

Hay más vídeos de noviembre de 2017, febrero de 2018 y agosto de 2018.

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The NASA Archives, 60 años de historia espacial en imágenes

Portada del libro

Llega un poco tarde para hacer honor a su subtítulo, pues la NASA cumplió 60 el pasado 1 de octubre de 2018, pero The NASA Archives: 60 Years in Space es uno de esos libros que tentará seriamente a quienes sufran de espaciotrastorno.

Son 468 páginas en formato 33×33 centímetros –bueno, un poco menos, que eso es con las cubiertas– que recogen más de 400 fotografías históricas de la agencia y algunos diseños conceptuales que nunca llegaron a ver la luz del día. Incluye también algunos de los sistemas futuros ahora en desarrollo.

Interior del libro

Las imágenes van acompañadas por textos del periodista especializado en ciencia y tecnología Piers Bizony, del historiador jefe de la NASA Roger Launius y Andrew Chaikin, my conocido por su trabajo como historiador del programa Apolo.

Un libro merecedor, sin duda, de entrar en la lista de cosas que regalar a espaciotrastornados que tengáis a mano… o para autorregalaros, claro.

(Esto es cosa de Ana Ribera, que no quiere que nos perdamos cosas molonas, dice).

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