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enero 2020

Jessica Meir y Christina Koch completan su tercer paseo espacial juntas

Jessica Meir a punto de entrar de vuelta en la EEI - NASA
Jessica Meir a punto de entrar de vuelta en la EEI - NASA

En seis horas y 58 minutos las astronautas de la NASA Jessica Meir y Christina Koch terminaron de sustituir las 12 baterías de níquel–hidrógeno del segmento P6 de la Estación Espacial Internacional por seis baterías de iones de litio.

Durante el paseo espacial de hoy Meir y Koch retiraron dos de las baterías viejas e instalaron una de las nuevas. Sumadas a las cuatro viejas que habían retirado y a las dos nuevas que habían instalado el día 15 esto sólo deja 12 de las 48 baterías originales de la Estación por ser reemplazadas por las nuevas, algo que está previsto que suceda antes de que termine 2020.

Las baterías viejas, que ahora quedan almacenadas temporalmente en un palé exterior de la Estación, se destruirán durante la reentrada de la cápsula de carga Kounotori 9 de la Agencia Japonesa de Exploración Aeroespacial (JAXA) al final de su misión. Esa misma cápsula será la que lleve a la Estación las últimas seis baterías de iones de litio que hacen falta para terminar de sustituir a las antiguas.

Las nuevas baterías no sólo sustituyen a otras que llevaban décadas en el espacio sino que además tienen más capacidad, lo que refuerza el sistema eléctrico de la Estación y permitirá desarrollar más experimentos a la vez.

El paseo espacial de hoy fue el tercero para Meir, que ahora acumula un total de 21 horas y 44 minutos en paseos espaciales. Y fue el sexto para Koch, quien acumula 42 horas y 15 minutos. Koch ocupa así el tercer lugar en tiempo acumulado en paseos espaciales por parte de una mujer detrás de Peggy Whitson y Suni Williams y el número 21 en la lista global.

Jessica Meir durante el paseo espacial del día 15 - NASA
Jessica Meir durante el paseo espacial del día 15 - NASA

Ha sido el tercer paseo espacial de la historia a cargo de dos mujeres. Ha tenido lugar cinco días después del segundo, que ocurrió tres meses después del primero… y casi 55 años después del primer paseo espacial de la historia.

El próximo paseo espacial programado en la Estación será el día 25. Correrá a cargo del astronauta de la NASA Andrew Morgan y del comandante de la estación espacial Luca Parmitano de la ESA (Agencia Espacial Europea). Será para terminar la reparación del Espectrómetro Magnético Alfa (AMS), un trabajo al que ya han dedicado tres paseos espaciales desde noviembre de 2019.

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Algunos detalles de la nueva cápsula espacial tripulada China

La nueva nave - CAST
La nueva nave China Academy of Space Technology (CAST),

Aunque aún no tiene nombre ya van emergiendo detalles de la nueva cápsula tripulada china. A diferencia de la Shenzhou, que tiene tres módulos, se trata de un vehículo compuesto por dos módulos, el de servicio y el habitable, aunque la longitud es prácticamente la misma, 8,8 metros. Sin embargo su peso al lanzamiento es de 21,6 toneladas, casi tres veces el de la Shenzhou.

Parte de la diferencia de peso está en que la nueva cápsula tiene el blindaje necesario para ir más allá de la órbita baja terrestre, lo que apunta a misiones lunares por parte de China. El mayor tamaño del módulo habitable le permite además llevar hasta seis personas a bordo frente a las tres de su predecesora.

El módulo habitable será parcialmente reutilizable, mientras que la nave espacial en su conjunto presenta un diseño modular que permitirá ajustarla a las diferentes demandas de las misiones que se le encomienden.

Ahora que el cohete Larga Marcha 5 ha vuelto al servicio se espera que la nueva cápsula haga un vuelo de prueba no tripulado –quizás tan pronto como marzo– aprovechando el primer lanzamiento de la variante 5B del cohete. Sería una misión de un perfil similar a la de la Exploration Flight Test 1 de la cápsula Orión de la NASA aunque de tres días de duración en vez de unas horas.

Otros lanzamientos importantes del Larga Marcha 5 previstos para este año son el de la misión Huoxing-1 a Marte, una ambiciosa misión que incluye un orbitador, un aterrizador y un rover; el de la misión de retorno de muestras lunares Chang'e 5; y el del primer módulo de la estación espacial china, a cargo de nuevo de un 5B.

Está por ver cuándo la nueva nave volará tripulada, aunque eso dependerá mucho de los resultados del vuelo de prueba.

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Boeing se enfrenta a un nuevo fallo en el software del 737 MAX

Multicolored code por Markus Spiske en Unsplash

Una pieza clave dentro de los esfuerzos para que las autoridades aeronáuticas dejen volver al servicio al 737 MAX es la revisión del MCAS. El MCAS o Sistema de Aumento de las Características de Maniobra, es un sistema automático que incorpora el MAX para evitar que el morro del avión se levante demasiado en ciertas circunstancias. Fallos en su funcionamiento causaron los accidentes de los vuelos 610 de Lion Air y 302 de Ethiopian Airlines.

Boeing lo está reprogramando para que tenga en cuenta las lecturas de los dos sensores de ángulo de ataque –lo levantado que está el morro– del avión y, entre otras cosas más, para limitar la fuerza con la que puede empujar el morro del avión hacia abajo y que sólo se active una vez y no continuamente como hacía hasta ahora.

Pero además de eso, según cuenta ABC News, Boeing ha decidido reprogramar el software de a bordo para que los dos ordenadores del avión se comuniquen entre ellos en lugar de que uno funcione durante un vuelo y otro durante el siguiente, aunque si hubiera problemas en vuelo uno puede sustituir al otro inmediatamente. La idea es que los dos ordenadores comparen resultados continuamente para contar con una redundancia extra; se «vigilan» el uno al otro y si hay discrepancias salta una alarma.

Sin embargo parece que esta modificación en el software no funciona como se esperaba porque por lo visto al encender el avión los dos ordenadores no se hablan. Así que Boeing tendrá que revisar el software de a bordo para localizar el origen del fallo y corregirlo, lo que en estos momentos no sabe cuanto tiempo le puede llevar.

El 13 de marzo se cumplirá un año desde que el 737 MAX está en tierra en todo el mundo. Y nadie se atreve a dar una fecha para su vuelta al servicio, en especial desde que Boeing reconociera que las tripulaciones tienen que pasar por el simulador para estar convenientemente entrenadas para volarlo.

Por de pronto American Airlines ya no cuenta con ellos al menos hasta el 19 de agosto, Southwest hasta el 5 de ese mismo mes, y United hasta principios de julio.

{Foto: Multicolored codes por Markus Spiske en Unsplash}

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Boeing se enfrenta a un nuevo fallo en el software del 737 MAX

Multicolored code por Markus Spiske en Unsplash

Una pieza clave dentro de los esfuerzos para que las autoridades aeronáuticas dejen volver al servicio al 737 MAX es la revisión del MCAS. El MCAS o Sistema de Aumento de las Características de Maniobra, es un sistema automático que incorpora el MAX para evitar que el morro del avión se levante demasiado en ciertas circunstancias. Fallos en su funcionamiento causaron los accidentes de los vuelos 610 de Lion Air y 302 de Ethiopian Airlines.

Boeing lo está reprogramando para que tenga en cuenta las lecturas de los dos sensores de ángulo de ataque –lo levantado que está el morro– del avión y, entre otras cosas más, para limitar la fuerza con la que puede empujar el morro del avión hacia abajo y que sólo se active una vez y no continuamente como hacía hasta ahora.

Pero además de eso, según cuenta ABC News, Boeing ha decidido reprogramar el software de a bordo para que los dos ordenadores del avión se comuniquen entre ellos en lugar de que uno funcione durante un vuelo y otro durante el siguiente, aunque si hubiera problemas en vuelo uno puede sustituir al otro inmediatamente. La idea es que los dos ordenadores comparen resultados continuamente para contar con una redundancia extra; se «vigilan» el uno al otro y si hay discrepancias salta una alarma.

Sin embargo parece que esta modificación en el software no funciona como se esperaba porque por lo visto al encender el avión los dos ordenadores no se hablan. Así que Boeing tendrá que revisar el software de a bordo para localizar el origen del fallo y corregirlo, lo que en estos momentos no sabe cuanto tiempo le puede llevar.

El 13 de marzo se cumplirá un año desde que el 737 MAX está en tierra en todo el mundo. Y nadie se atreve a dar una fecha para su vuelta al servicio, en especial desde que Boeing reconociera que las tripulaciones tienen que pasar por el simulador para estar convenientemente entrenadas para volarlo.

Por de pronto American Airlines ya no cuenta con ellos al menos hasta el 19 de agosto, Southwest hasta el 5 de ese mismo mes, y United hasta principios de julio.

{Foto: Multicolored codes por Markus Spiske en Unsplash}

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SpaceX prueba con éxito en vuelo el sistema de escape de la Crew Dragon

Hay todavía que analizar al detalle los datos obtenidos e inspeccionar físicamente la cápsula y los paracaídas pero todo parece indicar que la prueba en vuelo del sistema de escape de la Crew Dragon ha sido todo un éxito.

El sistema se activó un minuto y 24 segundos después del despegue simulando un fallo del cohete en max Q, el momento en el que las fuerzas que actúan sobre él y sobre la cápsula son mayores.

Crew Dragon separating from Falcon 9 during today’s test, which verified the spacecraft’s ability to carry astronauts to safety in the unlikely event of an emergency on ascent pic.twitter.com/rxUDPFD0v5

— SpaceX (@SpaceX) January 19, 2020

A los dos segundos la cápsula estaba ya a casi dos kilómetros del cohete, que se destintegraba unos 10 segundos después de la separación tal y como estaba previsto.

La cápsula alcanzó una altura máxima de 40 kilómetros y una velocidad máxima de Mach 2,2 sin pasar de 3,5 g. Y es que aunque los SuperDraco son capaces de acelerarla aún más su funcionamiento está programado como para ser capaz de alejar la Crew Dragon del cohete a la velocidad suficiente como para que el escape sea seguro aunque sin hacer sufrir fuerzas más grandes de las necesarias a sus ocupantes

Ocho minutos y 55 segundos después del despegue la Crew Dragon amerizaba suavemente a unos 32 kilómetros de la plataforma de lanzamiento, cumpliendo así con los objetivos de la prueba.

En el caso de una misión tripulada la prioridad sería sacar la tripulación de la cápsula lo antes posible, aunque en este caso dado que no había nadie a bordo los equipos de rescate se tomaron su tiempo para probar y ensayar procedimientos.

La NASA y SpaceX aprovecharon también el viernes para hacer una prueba casi completa del flujo de preparación de la tripulación para un lanzamiento real. Así el día de Bob Behnken y Doug Hurley transcurrió tal y como si fueran a ser lanzados al espacio, justo hasta el momento de subirse a la cápsula. Esto también permitirá ajustar procedimientos y tiempos de cara a un lanzamiento real.

Bob Behnken durante las pruebas – SpaceX
Bob Behnken durante las pruebas – SpaceX

En la rueda de prensa posterior Elon Musk aseguró que a finales del primer trimestre tendrán listo y requetecomprobado el hardware que se utilizará para la primera misión tripulada a la Estación Espacial Internacional, que, de nuevo según él, podría tener lugar en el segundo trimestre del año.

Jim Bidenstine, el director de la NASA, concordó con Musk, aunque dijo que aún queda por hacer algunas pruebas más de los paracaídas y decidir si la misión va a ser de corta duración o si por el contrario va a ser de varios meses. Y es que aunque en este momento está previsto que dure una semana la agencia está considerando extenderla varios meses para aprovechar la presencia de los astronautas estadounidenses más a bordo de la EEI. En ese caso el entrenamiento de Behnken y Hurley tendría que alargarse un poco para preparar las tareas que harían a bordo de la EEI.

La bandera del Atlantis
La bandera que la tripulación del Atlantis dejó en la EEI – NASA

En cualquier caso, y por si las moscas, también confirmaba que la NASA va a comprar un asiento más en una Soyuz aparte de los dos que ya tiene reservados para este año.

Pero parece que este año será cuando por fin la bandera que dejó a bordo de la Estación Espacial Internacional la tripulación de la misión STS-135, la última de los transbordadores espaciales de la NASA, vuelva por fin a tierra. Y es que la idea es que vuelva en la primera nave tripulada estadounidense que llegue a la EEI después del Atlantis.

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Aplazada 24 horas la prueba en vuelo del sistema de escape de la Crew Dragon de SpaceX

Parche de la misión – SpaceXApenas unos minutos antes de que se abriera la ventana de lanzamiento del 18 de enero SpaceX ha comunicado que se aplaza en al menos 24 horas la prueba en vuelo del sistema de escape de la Crew Dragon.

El motivo es la presencia de vientos sostenidos y mar agitado en el área en la que se prevé que americe la cápsula. Y es que a partir de ahora el estado del mar en todos los puntos en los que pueda tener que amerizar una Crew Dragon en caso de que el lanzamiento salga será también un factor a tener en cuenta en los lanzamientos.

Ya el viernes por la noche el estado del mar resultaba preocupante y se hablaba de que SpaceX y la NASA iban a esperar hacia el final de la ventana de lanzamiento porque las previsiones hablaban de una posible mejoría del estado del mar. Pero al final no ha sido así con lo que ahora la ventana de lanzamiento se abre el domingo 19 de enero a las 14:00, hora peninsular española. A cambio dura seis horas en vez de las cuatro del sábado. Pero la mejoría del estado del mar puede no servir para nada porque empeoran los vientos en altura, así que habrá que ver qué pasa.

El lunes 20 también se puede intentar el lanzamiento. Pero si no se consigue habrá que dejar hueco al lanzamiento de un nuevo lote de satélites Starlink que SpaceX tiene programado para las 18:59 del martes 21 desde el Complejo de Lanzamiento 40 de Cabo Cañaveral.

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Qué esperar de la prueba en vuelo del sistema de escape de la Crew Dragon de SpaceX

Impresión artística del cohete y la cápsula en la plataforma de lanzamiento - SpaceX
Impresión artística del cohete y la cápsula en la plataforma de lanzamiento – SpaceX

Si todo va según lo previsto en algún momento de una ventana de lanzamiento que va de las 14:00 a las 18:00, hora peninsular española, de mañana, sábado 18 de enero de 2020, SpaceX realizará la prueba en vuelo del sistema de escape de su cápsula tripulada Crew Dragon. La idea es demostrar que la cápsula es capaz de poner a su tripulación a salvo en el caso de que se produzca una emergencia durante el lanzamiento. Para esta prueba, por supuesto, no irá nadie a bordo.

La secuencia de eventos de la prueba, que no durará ni diez minutos es esta. Los tiempos, altitudes y distancias están sacados de esta animación, así que pude que no sean exactos del todo pero sí lo suficientemente aproximados:

  • T+ 01:28 A una altitud de 20,13 kilómetros y a una distancia de 3,02 km de la plataforma de lanzamiento el cohete alcanza la velocidad a la que está programada la activación del sistema de escape.
  • T+ 01:32 La dragon se separa del cohete y se encienden sus motores de escape SuperDraco. La altitud es de 21,51 km y la distancia a la plataforma de 3,25.
  • T+ 01:48 Apagado de los SuperDraco. Altitud 31,51 km; distancia a la plataforma 8,04 km.
  • T+ 02:20 Separación del módulo de servicio. Altitud 43,20 km; distancia a la plataforma 15,9.
  • T+ 02:42 Se encienden los Draco para reorientar la cápsula para el amerizaje. Altitud 39,28 km; distancia 18,35.
  • T+ 04:34 Despliegue de los paracaídas guía. Altitud 9,16 km; distancia 30,94.
  • T+ 06:15 Despliegue de los paracaídas principales. Altitud 2,03 km, distancia 32.
  • T+ 09:27 Amerizaje. Altitud 0 km (obviamente); distancia 32,55.

De todas formas será todo tan rápido que lo mejor será sin duda, permanecer atentos a la retransmisión de la prueba.

Esta prueba también sirve para que los equipos de emergencia practiquen la recuperación de la cápsula una vez que haya amerizado.

El Go Searcher de SpaceX – NASA
El Go Searcher de SpaceX incluye una enfermería y una plataforma para helicópteros por si fuera necesaria una evacuación médica de urgencia – NASA

Si por cualquier motivo la prueba no se puede llevar a cabo el sábado el domingo y el lunes hay reservadas otras dos ventanas de lanzamiento con el mismo horario.

La cápsula que se usará para la prueba es la que iba a ser utilizada para la primera misión tripulada; hubo que cambiarla después de que la primera Crew Dragon en ir a la Estación Espacial Internacional explotara durante unas pruebas en abril de 2019.

La primera etapa del Falcon 9 es la B1046, que con anterioridad llevó a cabo los lanzamientos de las misiones Bangabandhu-1 en mayo 2018, Merah Putih en agosto 2018 y Spaceflight SSO-A en diciembre 2018. Como no se espera que sobreviva le han quitado las patas y las aletas que usó para maniobrar y aterrizar en sus anteriores misiones. La B1046 fue la primera bloque 5 en volar, la primera bloque 5 en volar una segunda y una tercera vez, y la primera en despegar de las tres plataformas de lanzamiento de la empresa.

La segunda etapa tampoco es una segunda etapa de verdad sino que está construida para soportar las cargas del lanzamiento y tener un peso igual al de una segunda etapa diseñada para ir al espacio pero sin desperdiciar componentes que se sabe que no van a tener que desempeñar su función.

Si la prueba sale bien la primera misión tripulada de una Crew Dragon a la Estación Espacial Internacional podría tener lugar en primavera de 2020. «Sólo» con cuatro años de retraso sobre las previsiones iniciales.

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Las seis primeras prioridades de David Calhoun, el nuevo presidente y CEO de Boeing

David L. Calhoun – BoeingEsta semana David L. Calhoun asumía su puesto como director ejecutivo y presidente de Boeing después de que el consejo de administración decidiera prescindir de Dennis Muilenburg.

Una de sus primeras acciones ha sido enviar un correo motivador a todos los empleados en los que esboza sus seis primeras prioridades para 2020 con el objetivo de intentar dejar detrás los últimos 18 mese, horribles para la compañía, aunque sin olvidar lo aprendido.

Incluye muchos de los «palabros» que se pueden esperar de un correo así pero estos vienen a ser esos seis puntos; los enlaces los he añadido yo:

  1. Devolver el 737 MAX al servicio de forma segura: éste debe ser nuestro principal objetivo. Esto incluye seguir el liderazgo de nuestros reguladores y trabajar con ellos para asegurarnos de que están completamente satisfechos con el avión y nuestro trabajo, para que podamos seguir cumpliendo con nuestros compromisos con los clientes. Lo haremos, y lo haremos bien.
  2. Reconstruir la confianza: muchos de aquellos con quienes compartimos intereses están decepcionados con nosotros, y es nuestro trabajo reparar estas relaciones vitales. Lo haremos a través de un nuevo compromiso con la transparencia y cumpliendo y superando sus expectativas. Escucharemos, pediremos que nos digan cómo lo ven y responderemos - de manera apropiada, urgente y respetuosa.
  3. Concentrarnos en nuestros valores: Cada día nos comprometeremos con nuestros valores compartidos mientras fortalecemos nuestra cultura. Vuestra voz es importante en esto. Fomentaremos un entorno inclusivo que abarque la supervisión y la responsabilidad y que ponga la seguridad, la calidad y la integridad por encima de todo.
  4. Operar con excelencia: la Excelencia Operativa es la forma en que trabajamos juntos para ofrecer productos y servicios seguros a nuestros clientes, mientras mejoramos continuamente nuestras métricas de calidad. Esto requiere un enfoque centrado y todos tendremos que buscar cualquier oportunidad de simplificación para asegurarnos de que nos dedicamos a lo que más importa. Todos nosotros somos responsables de ello.
  5. Mantener la salud de la producción: seguiremos tomando medidas para mantener la experiencia de nuestra cadena de suministro y de la fuerza laboral, de modo que estemos listos para reiniciar la producción y aumentarla de forma segura, inteligente y con los más altos estándares de calidad.
  6. Invertir en nuestro futuro: nuestros mercados están creciendo, las demandas de los clientes están evolucionando, la competencia está aumentando y la tecnología está avanzando a un ritmo que nunca antes habíamos visto. Boeing debe seguir innovando para tener éxito. Seguiremos invirtiendo en nuestra fuerza de trabajo global y en nuevos procesos y tecnologías que nos ayuden a ser más seguros y eficientes mientras definimos el futuro del sector aeroespacial. Este trabajo incluye la preparación para la primera misión tripulada de la CST-100 Starliner, los primeros vuelos del 777X y del 737 MAX 10, el crecimiento adicional de nuestro negocio de Servicios Globales y la finalización de nuestra asociación con Embraer.

A ver cómo le(s) va.

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Andrei Sokolov, el pintor del programa espacial soviético

Quienes sufrimos de espaciotrastorno con toda seguridad hemos visto y disfrutado de sus ilustraciones. Pero aún así el nombre y la historia de Andrei Sokolov [el enlace va a la Wikipedia en ruso, pego Chrome os lo traduce sin problemas] son bastante desconocidos.

Nacido en 1931, desde muy joven se sintió fascinado por la ciencia ficción y la exploración espacial. De hecho una de sus primeras series de ilustraciones fue sobre la novela Fahrenheit 451 de Ray Bradbury. Pero sería el lanzamiento del Sputnik el 4 de octubre de 1967 lo que lo llevara a decidir dedicar su carrera a representar la carrera espacial y posibles escenas futuras derivadas de ella. Aunque igual también influyó «algo» que su padre fuera uno de los arquitectos encargados de la construcción del Cosmódromo de Baikonur, claro.

En el planeta del sol rojo (noche roja) - Andrei Sokolov
En el planeta del sol rojo (noche roja) - Andrei Sokolov

Durante su carrera conoció a autores de ciencia ficción, científicos, astronautas… participó en numerosas exposiciones y sus obras ilustran multitud de libros y revistas, además de pósteres, sellos y postales.

Todo esto y mucho más en el magnífico hilo que le dedicó Sofía López ya hace algún tiempo.

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El avión de transporte Beluga XL ya está en servicio

BelugaXL en vuelo
BelugaXL en vuelo – Airbus/S. Ramadier

Tras su entrega a Airbus Transport International –Airbus no los opera directamente– el primer Beluga XL de los seis que hay previstos fabricar está en servicio desde el pasado 9 de enero.

Con un fuselaje de 63 metros de largo y 8,8 metros de ancho tiene la bodega de carga más ancha del mundo, lo que le permite, por ejemplo transportar a la vez las dos alas (técnicamente los dos semiplanos) de un A350, mientras que el Beluga sólo era capaz de llevar una. Es capaz de llevar hasta 51 toneladas con un alcance máximo de 4.000 kilómetros. Esto supone un 30% más de capacidad que los Beluga.

Un BelugaXL tragándose las dos alas de un A350
Un BelugaXL tragándose las dos alas de un A350 – Airbus/JB Accariez/Master Films

Volará entre once destinos en Europa –dos de ellos en España, Getafe y Sevilla– para mover los componentes de loas aviones de Airbus entre sus fabricantes y las distintas plantas de ensamblado de la empresa. Airbus los necesita como agua de mayo ya que la enorme demanda de sus aviones estaba llevando al límite su capacidad de mover componentes para fabricarlos.

Está previsto fabricar seis hasta 2023. Y aunque al principio convivirán el objetivo final es que Airbus termine retirando los BelugaST que utiliza en la actualidad, que ya están llegando al límite de su vida operativa.

Id sacando vuestras cámaras.

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