Alvy

/Alvy

About Alvy

This author has not yet filled in any details.
So far Alvy has created 1148 blog entries.

febrero 2019

La historia secreta de las mujeres programadoras, en el New York Times

The Secret History of Women in Coding / NYT / Clive Thompson / Joseph C. Towler, Jr.

Clive Thompson repasa en un larguísimo artículo titulado The Secret History of Women in Coding para el New York Times la historia de las mujeres programadoras, desde Ada Lovelace y otras pioneras hasta nuestros tiempos, especialmente a cómo se ha ido creado un desequilibrio de género con el paso de las décadas en algo en lo que inicialmente había una gran igualdad.

Cuando las computadoras digitales se hicieron realidad en la práctica en la década de 1940, las mujeres volvieron a ser pioneras en escribir código para las máquinas. En ese momento, los hombres de la industria informática consideraban que escribir código era una «tarea secundaria» y menos interesante. La verdadera gloria estaba el hardware. ¿Software? «Ese término aún no se había inventado», dice Jennifer S. Light, profesora del M.I.T. de historia de la ciencia y la tecnología.

Entre las políticas que algunos centros educativos han puesto en marcha para promocionar la programación entre las jóvenes está una muy curiosa: no darle preferencia a quienes tengan experiencia previa en programación. De este modo se admite a personas con menos experiencia que pueden empezar de cero: si sólo se admite a gente con experiencia sólo suelen entran a formarse chicos jóvenes que ya han desarrollado software en su infancia. El resultado es bueno: en unos años las mujeres matriculadas pasaron del 7 al 42 por ciento.

Relacionado:

# Enlace Permanente

El GPS dará en abril la «vuelta al contador» en las fechas que maneja, pero no será el fin del mundo

Early Global Positioning System (CC) Chris Hunkeler @ Flickr

El próximo 6 de abril de 2019 se producirá un hecho curioso que es la «vuelta al contador» de las fechas del sistema GPS, algo técnicamente conocido como GPS rollover. Este rollover se produce porque el valor de la «hora de la semana» que manejaba –tradicionalmente– el GPS era de 10 bits, y eso permite codificar únicamente 1024 semanas distintas a partir de una fecha inicial. Ya han transcurrido casi 2048 semanas desde el 6 de enero de 1980 que es la fecha inicial, así que en realidad la segunda vez que esto sucede. La primera fue el 21 de agosto de 1999 (habían transcurrido exactamente 1024 semanas) y sucederá de nuevo en 2038. Según Wikipedia:

La señal GPS proporciona la «hora de la semana» precisa de acuerdo con el reloj atómico a bordo del satélite, el número de semana GPS y un informe de estado para el satélite de manera que puede deducirse si es defectuoso. Cada transmisión dura 30 segundos y lleva 1.500 bits de datos codificados. Esta pequeña cantidad de datos está codificada con una secuencia pseudoaleatoria (PRN) de alta velocidad que es diferente para cada satélite.

Para evitar problema en sus cálculos los receptores GPS más modernos utilizan 13 bits (teléfonos, navegadores, etcétera) que dan para unos 157 años sin tener que «dar la vuelta» al contador. Pero el hecho es que los receptores más antiguos –más bien los antediluvianos– pueden «fallar», aunque la mayoría considerarán que si reciben valores erróneos es porque ha habido un rollover previsto. En cierto modo es algo parecido al efecto 2000 que afectó al software hace un par de décadas o al efecto 2038 que puede afectarle de nuevo a los sistemas que empleen formatos de fecha basados en el de Unix.

El memmorando oficial con el aviso estilo «cuidadito con el cambio de fechas del GPS» lo ha emitido el Homeland Security de los Estados Unidos (Upcoming Global Positioning System Week Number Rollover Event ). Resulta curioso que esta tecnología sea tan precisa para unas cosas (la hora de los satélites tiene una precisión de nanosegundos) y tan rústica para otras (¿sólo 1024 semanas, WTF?)

La moraleja del efecto 2000 sabemos que resultó ser «no fue el fin del mundo»; si en 1999 hubo un rollover GPS y la mayoría ni nos enteramos, raro sería que ocurra algo relevante ahora. Pero bueno saberlo en cualquier caso, aunque sea como mera curiosidad.

{Foto: Early Global Positioning System (CC) Chris Hunkeler @ Flickr}

# Enlace Permanente

Cómo sobrevivir a una bomba atómica: ante todo, mucha calma

ImgImgImgImg

Te has rendido. Has perdido las ganas de vivir.
[Fin de la experiencia]

Cómo sobrevivir a una bomba atómica es un juego educativo-informativo de la BBC a modo de aventura interactiva. Comienza tras la explosión de una bomba atómica en la ciudad; el objetivo es sobrevivir y las decisiones que se van tomando a cada paso marcan la diferencia entre la vida y la muerte. Tras cada elección varían las puntuaciones de ánimo («moral») y vida («salud»). Si alguna llega a cero, ¡a criar malvas!

ImgImgImgImg

El juego es en parte educativo porque tiene algunas ideas de supervivencia (que nunca se sabe cuándo pueden venir bien); por otro lado dicen que está basado en un ejercicio de tipo Juegos de guerra real del gobierno británico, más concretamente en uno llamado Exercise Regenerate, de allá por 1982.

¡Ah, qué tiempos aquellos, en los que vivíamos cagaos por las patas con las amenazas atómicas de uno y otro bando! Probablemente pocas veces ha estado la gente tan concienciada de que el fin del mundo estaba al alcance de un botón (botón que, por cierto, no existe como tal). Se escuchaban advertencias y leyendas de tipo tipo sobre el terror nuclear; nos acongojábamos viendo El día después (1983) en televisión y lo cada cual lo sobrellevaba como podía. Pero mira, hubo suerte y aquí seguimos.

El juego está entretenido, especialmente para la muchachada (dicen que entre 16-24 años). Aparte de eso es mejor que clásicos absurdos del género como Duck and Cover, del que por cierto existe una parodia muy divertida llamada Ducked and Covered: A Survival Guide to the Post Apocalypse.

Relacionado:

# Enlace Permanente

Apps para comprar vuelos más baratos utilizando el truco de no usar parte del trayecto

Aeropuerto (CC) Alvy

A raiz de una noticia en CNN Travel acerca de que Lufthansa estaba demandando a un pasajero por «saltarse» un vuelo estuve leyendo algo más sobre el fenómeno del skiplagging («saltarse vuelos») que mucha gente usa para conseguir viajar de forma más barata en avión. El truco para ir de A a B es tan simple como comprar un billete que vaya de A a C pasando por B y no utilizar el tramo que va de B a C. Aunque parezca anti-intuitivo muchas veces ese vuelo ABC es más barato que el AB (!!) y la gente lo sabe: basta utilizar los buscadores de vuelos con algo de paciencia para encontrar chollos. Y luego simplemente no aparecer en la puerta de embarque.

Debe ser parecido a algo que se solía hacer –supongo que quizá todavía se hace– que es comprar ABA pero usar sólo AB o BA porque por alguna misteriosa razón sale más barato… A veces extrañamente más de la mitad de barato (!) Así que comprando un BAB completas la jugada y el ahorrillo.

El asunto es de tal calado que hay quien ha inventado aplicaciones específicas para buscar este tipo de vuelos: Skiplagged, que se menciona en la noticia, es una de ellas. El asunto cabrea como monos a las aerolíneas –lo cual habrá a quien le de gustirrinín– y de hecho United Airlines y Lufthansa y otros han demandado al creador de Skiplagged y a algunos pasajeros, además de que los «persiguen» denegándoles las «millas» de sus tarjetas fidelización, no vendiéndoles billetes, etcétera. (Hasta el punto de que en el contrato de condiciones de venta se prohibe específicamente saltarse vuelos, pero claro, a ver quién demuestra que «no apareciste» a propósito, o incluso que esa cláusula sea válida).

Naturalmente el skiplagging tiene sus desventajas: no se puede facturar equipaje (porque iría hasta el final del trayecto), sólo se puede usar en el viaje de vuelta (normalmente cancelan todo el billete si no se aparece en el embarque de un tramo) y si lo usas siempre y «te pillan» pueden denegarte ventas en el futuro. Así que mejor no ir de listillo y decirle a nadie que vas a saltarte un vuelo que forma parte del trayecto.

Skiplagged simplemente automatiza un truco que se debe a una ineficiencia, mal algoritmo o a problemas de concepto de quienes venden los productos. ¿Por qué ABC es más barato que AB? ¿No podrían vender BC por otro lado si saben que alguien va a usar sólo AB pagando por ABC? ¿Por qué cada persona que viaja en un avión paga un precio distinto y a veces parece que está todo envuelto en misterio y alquimia? ¿Hacer esto es «trampa» pero vender constantemente con overbooking es una práctica aceptada? ¡Oh, vamos! Todo esto es bastante discutible –y por eso hay tantos casos en los juzgados– pero está por ver que lo del skiplagging les cause algún perjuicio real a las aerolíneas. De hecho el joven creador de Skiplagger cree que en vez de quejarse deberían añadir ese conocimiento a sus algoritmos: qué porcentaje de gente va a «saltarse un vuelo», para poder vender más y mejor. Y todos contentos.

Relacionado:

{Foto (CC) Alvy}

# Enlace Permanente

El mapa de distancias al punto de costa más cercano

Mapping the Distance to the Nearest Coastline / Joshua Stevens

Joshua Stevens ha creado este mapa de distancias al punto de costa más cercano desde todos los lugares del mundo, tanto en tierra como en los océanos. Básicamente se toma cada píxel del mapa y se calcula esa distancia, cambiando su color como si fuera una especie de «mapa de elevación» en función de cuán cerca o lejos está.

Ciertamente su aspecto no tiene mucho que ver con la elevación real del terreno, aunque lo parezca. El cálculo no es algo trivial dado que, como suele suceder, los geógrafos no se ponen a veces muy de acuerdo sobre dónde están las costas exactamente y qué corresponde a los océanos y qué no.

El llamado Polo de la innacesibilidad sería el punto más lejano de alguna línea de costa en todo el planeta; en realidad habría dos: uno en tierra y otro en mar, por así decirlo. El punto en el mar es el archiconocido Punto Nemo, auténtico lugar in the middle of nowhere, más allá de donde Cristo pegó las tres veces: un lugar tan remoto al sur del Océano Pacífico que de hecho se suelen «apuntar» hacia allí los satélites desechados en su caída a tierra, por si las moscas que no pillen nada cerca.

El Polo de la inaccesibilidad en tierra es el llamado Polo eurásico (EPIA2) y está más exactamente en la zona de Ürümqi, China. Si alguna vez te pierdes y necesitas agua de mar por alguna peregrina razón, es el lugar más lejano de una costa que existe en todo el planeta.

Relacionado:

# Enlace Permanente

HAARP boreal: un time-lapse nocturno y con aurora boreal en un recóndito y misterioso paraje

Harun Mehmedinovic y Gavin Heffernan tienen esta curiosa peliculita rodada sorprendentemente con permiso en un paraje único. Forma parte de la serie de fotografías y películas del Proyecto Skyglow acerca de los cielos nocturnos y los efectos de la contaminación lumínica de las ciudades y carreteras. Como parte de este proyecto hacen fotografías, ruedan películas y time-lapses y a veces consiguen pequeñas maravillas como esta, que han titulado –muy apropiadamente– HAARP boreal.

Se trata ni más ni menos que de unas tomas con la técnica de time-lapse en un lugar perdido de Alaska, más concretamente en las instalaciones del Programa HAARP (Programa de Investigación de Aurora Activa de Alta Frecuencia). Como algunos sabrán se trata de un recinto vallado donde hay 180 peculiares y enormes antenas con las que se estudian las propiedades de la ionosfera, así como radiotransmisores con los que se analizan sus propiedades electromagnéticas.

Todo esto, que suena muy a «rayo de la muerte» de Tesla fue construido y comenzó a funcionar allá por 1993, aunque por sus características «secretas y misteriosas» ha dado lugar todo tipo de teorías conspiranoicas a cual más rara; de hecho esta se considera una de las mejores. Dado que también se emplea para analizar lanzamientos de misiles y que sus efectos pueden observarse en las frecuencias VHF y UHF.

Durante el rodaje de las escenas nocturnas –al parecer los técnicos de Skyglow han sido los primeros en obtener permiso para rodar en las instalaciones del HAARP de noche– tuvieron la suerte de disfrutar de lo que denominan «noche de calidad Clase 1» y de que les apareciera una aurora boreal, con un resultado bastante espectacular. Dicen que se pasaron la noche rodando a -34°C, con unas Canon 5D Mark IV, pero tras el montaje del time-lapse queda claro que sin duda mereció la pena.

# Enlace Permanente

Sobre la consciencia humana y las diversas teorías al respecto

Una teoría propone que la consciencia es la forma imperfecta que tiene el cerebro de interpretar su propia actividad.

– Michael Graziano

En este vídeo de Ted-ED Michael Graziano explora qué es la consciencia humana según algunas teorías predominantes en varios campos de la ciencia, aunque como bien dice, «científicos, teólogos y filósofos no han conseguido todavía ponerse de acuerdo en qué es exactamente».

El vídeo empieza con un ejemplo sobre la negligencia hemiespacial, un problema que afecta al cerebro de algunas personas debido al cual sólo pueden interpretar la mitad izquierda o derecha de una imagen, pese a lo cual son capaces de percibir visualmente la otra mitad y responder preguntas sobre ella, aunque no «directamente» sino –digamos– de una manera muy peculiar, casi engañándose a sí mismas.

Esto y otros experimentos indican que percibimos el mundo de una forma muy simplificada, que no es exactamente la «real», así que construimos mentalmente modelos. Y aunque tenemos capacidad de prestar atención a ciertos aspectos de esa realidad ignoramos otros, dependiendo de nuestras necesidades. Si no fuera así, seríamos incapaces por ejemplo de concentrarnos, de defendernos de las amenazas o incluso de atrapar un objeto con la mano: simplemente imagina la cantidad de detalles sobre cada uno de nuestros huesos, músculos y articulaciones tenderíamos que procesasr conscientemente.

Sabiendo todo esto, quizá nuestra sensación de consciencia sea la que permite al cerebro describirse a sí mismo, aunque no lo haga con detalle e información perfecta sobre cómo lo procesa todo. Es una especie de experiencia subjetiva, lo cual a mi me resulta más inquietante todavía porque entonces la consciencia podrá ser muy diferente de unos seres humanos a otros, algo que —si lo piensas– tampoco resultaría muy extraño, dado cómo son nuestros comportamientos ante ciertos hechos o situaciones. ¡Ah, lo misterios de la identidad humana!

_____
Nota: Aunque a veces los términos consciencia y conciencia son según el diccionario sinónimos prácticamente intercambiables, en el contexto de la inteligencia, la neurología y la filosofía son bastante diferentes. Consciencia suele aplicarse para el «autoconocimiento de la propia existencia» (ej. «recuperar la consciencia tras haber estado anestesiado») y conciencia cuando además de eso hay ciertas implicaciones morales (ej. «ser consciente de que golpear con un palo en la cabeza a alguien está mal»).

Relacionado:

# Enlace Permanente

Una imagen promediada de la superficie terrestre durante un año

Una imagen promediada de la superficie terrestre durante un año
Una foto promediada con imágenes del VIIRS/NASA, proyección Mercator / Johannes Kroeger

Johannes Kroeger se entretuvo en recopilar todas las imágenes del radiómetro VIIRS (Visible Infrared Imaging Radiometer Suite) que orbita nuestro planeta en un satélite para construir una «imagen promedio» de la superficie terrestre a partir de los valores de cada pixel cada día del año a lo largo de todo 2018.

De este modo las zonas normalmente nevadas o heladas quedan en blanco, el agua en azul, la tierra marrón o verde y las áreas con nubes más o menos blancas según la frecuencia de formaciones nubosas. En los detalles se pueden ver algunas curiosidades como las islas o los ríos grandes como el Amazonas.

También hay una versión animada bastante interesante.

Relacionado:

# Enlace Permanente

«Ya sé Kung-Fu»: el Pentágono y los soldados mejorados neuronalmente

Universal Soldier

En Scientific American se preguntan Are Cyborg Warriors a Good Idea? (¿Son los ciberguerreros una buena idea?) relacionado con otro artículo de The Atlantic, The Pentagon’s Push to Program Soldiers’ Brains (El programa del Pentágono para impulsar los cerebros de los soldados).

En ambos se plantean ideas acerca de qué sucedería si se continúa con las investigaciones de híbridos humanos-máquinas. Todo esto viene porque según cuentan el Pentagono está financiando proyectos para crear «soldados mejorados neuronalmente», signifique eso lo que signifique.

Es algo que ya hemos visto en la ficción en películas tan pésimas como Soldado Universal (1982), Cyborg (1989) o incluso se menciona a The Matrix, cuando Neo aprende Kung-Fu.

Captain America

Según parece para el departamento de Defensa estadounidense eso de crear híbridos entre soldados y máquinas «siempre ha sido un sueño». Pero claro, una cosa es investigar cómo los implantes biónicos o los sistemas de control neuronal de las interfaces cerebrales humano-máquina pueden servir para la rehabilitación de personas enfermas o con su movilidad dañada y otra muy distinta utilizarlo para crear soldados superfuertes, superrresistentes o superinteligentes, capaces de controlar dispositivos directamente con el cerebro o tener capacidades aumentadas que vete a saber para qué se van a utilizar. Veremos cómo evoluciona la cosa.

# Enlace Permanente

Un generador de diagramas de Sankey

Un generador de diagramas de Sankey

Encontré el SankeyMatic buscando con qué herramientas se suelen generar los diagramas de Sankey, un tipo de diagrama de flujo en el que los datos recorren flujos lógicos y el grosor del trazo es proporcional a su tamaño.

El SankeyMatic tiene muchas opciones en cuanto a diseño: cambiar colores tamaños, grosores, etcétera y los datos se pueden escribir fácilmente, basta hacer coincidir los nombres de los grupos para que todo encaje. Opcionalmente se puede ver si el total de «entradas» cuadra con el de «salidas» o si hay diferencias.

Un ejemplo típico es comparar o destilar ciertos valores de entrada (por ejemplo los ingresos de una empresa) con los resultados (gastos y beneficios) dividiéndolo en unidades que tienen sentido; otro es averiguar qué ocurre con un flujo (agua, productos, vehículos) a lo largo del tiempo: qué parte se dedica a qué o qué les sucede exactamente. Uno de mis ejemplos favoritos por claridad y concisión es este sobre los resultados financieros de Apple, de Chartr:

Chartr

El gráfico de Minard sobre la campaña rusa de Napoleón de 1812 es otra una variante de este tipo, «probablemente el mejor diagrama de la historia», y mira que tiene años.

Otros generadores más o menos relacionados, de los que hemos hablado por aquí alguna vez:

# Enlace Permanente

Translate »